Tháng 12 này, Peter ‘PPD’ Dager sẽ trải qua một bước chuyển tiếp “có một không hai” trong lịch sử e-Sports. Anh sẽ rời khỏi booth thi đấu và bước vào thế giới công sở. Thế nhưng, trong khi nhiều player kì cựu khác thường trở thành quản lý hoặc HLV sau khi treo áo - giống như người đồng đội lâu năm Clinton ‘Fear’ Loomis, Dagger quyết định tiến xa hơn một bước. PPD sẽ trở thành CEO - chủ tịch mới của Evil Geniuses. Trong buổi gặp gỡ với chúng tôi, chiếc “lí lịch xin việc” của anh ấy được sắp xếp ngay ngắn ở phía bên trái. Một cái khiên bạc nhỏ, chỉ dài tầm 60 cm, đặt trên một cái kệ bằng gỗ/nhựa đơn sơ. Phía đằng sau nó khắc dòng chữ: “World Champion - Evil Geniuses”.

Hành trình của Dager khởi đầu ở một nơi cách xa Key Arena hoành tráng giữa Seattle nhộn nhịp, hay văn phòng nhỏ nhắn hiện tại của anh ở San Francisco. Dager sinh ra và lớn lên ở Fort Wayne, Indiana - trái tim của khu vực trung tâm nước Mỹ. Kể từ khi còn nhỏ, ppd đã có ý chí cạnh tranh, tuy hồi đó anh thể hiện nó ở những môn thể thao khác. Giống như nhiều bạn đồng trang lứa, Dager rất đam mê bóng bầu dục, và thỉnh thoảng anh cũng chơi bóng đá. Thế nhưng bên trong con người anh, một ngọn lửa giành riêng cho e-Sports đã được nhen nhóm.

“Hôm nào cả đội không đi tập, tôi thường đến nhà bạn để chơi Smash 3 tiếng không nghỉ ngay sau giờ học”

Dager hồi tưởng. Sau những giờ phút căng thẳng trên sân đấu, anh thường lao ngay về nhà để tiếp tục lên mạng chiến đấu với các bằng hữu ở một thế giới khác. Trong số hàng trăm tựa game mà anh liên tục vay mượn bạn bè để thử nghiệm, Dager nhanh chóng giành hết thời gian của mình cho Heroes of Newerth. Được truyền cảm hứng từ anh trai của ông bạn thân Ben, Peter bắt đầu cày HON không ngừng nghỉ. Anh và Ben bỏ luôn các game khác, giành hàng tiếng đồng hồ trên những forum chiến thuật và đánh Scrim ở những giải inhouse.

evil peter

“Tôi cũng không rõ từ khi nào mình bắt đầu đánh inhouse. Chẳng mấy chốc, một vài team chuyên nghiệp mời tôi đánh cùng. Sau đó, tôi tham dự giải LAN đầu tiên, và đến lúc đó thì tôi quá nghiện để có thể ngừng được nữa!”

Dager nhanh chóng chứng tỏ tài năng của mình ở HoN, thế nhưng cộng đồng chuyên nghiệp của trò chơi này nhanh chóng đi xuống dốc. Cứ sau một giải đấu lớn, số lượng game thủ tuyên bố giải nghệ ngày càng gia tăng. Tất cả chỉ vì một lí do: DOTA là trò chơi của tương lai.

“Thực sự bước chuyển tiếp của tôi từ HoN sang DOTA rất khó bởi vì phải mất rất nhiều công sức tôi mới go pro ở HoN được. Chính ra đó là khoảng thời gian tôi kiếm được kha khá ở HoN - điều này chưa từng xảy ra trước đó. Đây cũng là bằng chứng để tôi thuyết phục các bậc phụ huynh mình rằng đây không phải là một sự lãng phí thời giờ. Chính vì vậy, phải bấm nút “reset” và làm lại mọi thứ từ đầu thật không dễ dàng chút nào. May thay, 2 game này có tương đối nhiều điểm tương đồng, và tôi cảm thấy tự tin ở khả năng của bản thân - nhất là sau khi xem Alliance nâng cúp vô địch ở The International 3. Tôi đã từng đụng độ họ ở bên HoN, vì thế chắc chắn là tôi cũng làm được như vậy. Zai cũng quyết định chuyển game, và cậu ấy sát cánh bên tôi ở team DOTA đầu tiên. Chúng tôi thành công rực rỡ. Sau đó, tôi quay lại sự nghiệp học hành, dự tính giai đoạn “chuyển giao” còn tốn thêm nhiều thời gian. Thế nhưng chỉ trong vòng 5-6 tháng, tôi đã bắt đầu đánh chuyên nghiệp ở những giải đấu tầm cỡ. Và sau 8 tháng thì Evil Geniuses mời tôi đánh cho họ. Quả thật tôi có học nốt học kì đó, nhưng khóa sau thì tên tôi đã không còn trong danh sách học viên.”

Đây chính là lúc để tôi bước tiếp

Dager nhanh chóng trở nên nổi tiếng trong cộng đồng DOTA. Anh được coi là một trong những đội trưởng và drafter tài năng nhất, và những chiến thuật của PPD được nghiên cứu và học hỏi bởi khắp các team trên thế giới. Chỉ trong vòng 3 năm, anh dẫn dắt Evil Geniuses đến rất nhiều thắng lợi ở các giải LAN lớn nhỏ, với điểm sáng là chức vô địch The International 5. Thế nhưng sau khi giành vị trí thứ 3 ở The International 6, ppd tuyên bố mình sẽ rời bỏ vị trí đội trưởng và game thủ của Evil Geniuses. Tuy nhiều người cho rằng anh sẽ có một kì nghỉ thảnh thơi để tận hưởng thành quả mình đã đạt được, PPD có suy nghĩ hoàn toàn khác.

evil player

“Đây chính là lúc để tôi bước tiếp. Ngay từ đầu, tôi đã lập ra kế hoạch như hiện tại. Tôi muốn phát triển tổ chức EG, từ hồi TI4, và khởi nghiệp với thương hiệu của riêng mình. Đó là một tham vọng mà tôi đã có từ rất lâu rồi.”

evil crowd

Dager, cùng với người anh em lão làng và đồng đội trưởng Fear, sẽ là chủ tịch mới của Evil Geniuses. PPD cho rằng đây là một bước tiến rất tự nhiên sau nhiều năm dẫn dắt Evil Geniuses từ chiếc ghế game thủ. “Những kinh nghiệm tôi gặt hái được khi chỉ đạo mọi người trong game sẽ giúp tôi không ít trong việc điều hành tổ chức ở bên ngoài game”. Ngay sau khi EG rời khỏi Seattle, Dagger và Loomis đã quyết định bước đi tiếp theo của mình. PPD tin rằng tuy EG vẫn là 1 trong những thương hiệu hàng đầu, họ vẫn phải tìm cách để mở rộng tầm ảnh hưởng và tìm kiếm nhân tài.“Ở vị trí lãnh đạo, tôi rất háo hức được nhanh chóng tập trung vào việc thành lập ra thêm nhiều team nữa và thu nạp thêm tài năng để đưa Evil Geniuses lên một tầm cao mới.” Thế nhưng, thế giới e-Sports đã thay đổi rõ rệt kể từ khi Dager được EG thu nhận 4 năm về trước. Giờ đây, các team phải tranh đua với các tổ chức thể thao truyền thống tìm cách xâm lấn và “kiếm cơm” ở một trị trường ngày càng béo bở.

evil team

“Dạo gần đây, các game thủ được trả mức lương “trên trời”. Đó cũng là điều dễ hiểu, vì có rất nhiều thương hiệu cũng đang tìm cách lấn sân và tìm lợi nhuận ở đấu trường e-Sports. Nó tựa như một cuộc đấu tranh vũ trang vậy. Tất cả mọi người đều tin rằng, nếu họ đứng trên đỉnh thế giới, các ông lớn từ NBA, NFL sẽ nhanh chóng “đánh hơi” và thu nạp họ. Được tài trợ bởi những thương hiệu khổng lồ như vậy khác gì rơi vào mỏ vàng. Chính vì thế team nào cũng chạy đua để giành vị trí số 1, để gia tăng cơ hội được công nhận và phát triển mạnh mẽ.”

Bất chấp sự cạnh tranh gay gắt, Dager vẫn tự tin vào khả năng của mình. Anh sẽ không phải đối đầu với những khó khăn khởi nghiệp trong thế “thân cô thế cô”. Tuy không còn là chủ tịch, nhưng người sáng lập EG Alex Garfield vẫn sẽ liên tục hỗ trợ cho PPD và giúp anh đưa ra những quyết định quan trọng. “Anh ấy là một người bạn thân thiết và luôn luôn sẵn sàng cung cấp những lời khuyên chín chắn. Dù sao đi nữa, Alex sẽ ở gần bên để hỗ trợ chúng tôi.” Bên cạnh đó, Loomis cũng đóng vai trò đồng chủ tịch và tiếp tục cương vị của mình là HLV của team DOTA. Kết hợp với hệ thống nhân viên, team và nhà tài trợ của EG, Dager sẵn sàng để giúp tổ chức giàu truyền thống này viết lên trang sử mới.”

Q: Anh có ý định tiếp tục trực tiếp giám sát team DOTA nữa không?

A: Không, tôi sẽ giao phó trọng trách đó cho Fear và Cr1t. Tôi đã từng là lãnh đạo cho team DOTA. Không phải lúc nào cả team cũng vừa lòng nhau, nhưng đời là thế. Mọi người thấy đó, UNiVeRsE đi, Arteezy đi 2 lần, Zai đi, và giờ Arteezy quay trở lại. Rõ ràng tôi và Artour không thật sự hợp tính nhau. Chúng tôi vẫn đạt kết quả tốt, nhưng cuối cùng thì ai cũng chỉ muốn giải nhất, và tôi + Artour không bao giờ có thể cùng nâng cao chức vô địch.

evil lower bg

Q: Với việc EG gần đầy tái sinh team Call of Duty, liệu chúng ta có thể mong chờ thêm nhiều môn e-Sports nữa dưới màu áo EG không?

A: Chắc chắn là có. Trong khoảng 2 năm trở lại đây, EG không có nhiều bước tiến trong việc thu nạp thêm nhân tài. Chúng tôi vẫn có tiếng nói trong cộng đồng game đối kháng, team Halo cũng có nhiều thành công và rõ ràng team DOTA là ngồi sao sáng nhất. Ở vị trí CEO, tôi sẽ phấn đấu để phân nhánh ra thêm nhiều tựa game nữa. Call of Duty là bước khởi đầu hoàn hảo. Chúng tôi có rất nhiều nhà tài trợ Bắc Mỹ yêu cầu EG tìm kiếm các game thủ COD tài năng - tựa game bắn súng yêu thích của khu vực.

Q: Giờ đây là CEO của EG, liệu anh có còn tiếp tục stream DOTA 2 hoặc các game khác trong thời gian rảnh rỗi không?

A: Đây là một bước chuyển tiếp quan trọng cho bản thân tôi. Gần đây tôi cũng stream khá thường xuyên, và đó là một trải nghiệm thú vị. Tôi nhận ra rằng chơi DOTA ở mức rank cao thật sự khá thoải mái khi bản thân không còn là game thủ chuyên nghiệp. Tôi chỉ đơn thuần đánh cho vui thôi, không quan trọng thắng thua. Một cảm giác rất dễ chịu. Tôi cũng chơi các game khác nữa, như Counterstrike hay Overwatch, sắp tới là Street Fighter. Chúng đều là tựa game tôi yêu thích, đặc biệt là Overwatch - tôi gần như bị nghiện game này luôn.

Một sản phẩm của Monster Energy.